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Die Bodenrunde zahlt, was Sie wiegen

Der 46-jährige Benepal hatte seit mehr als 20 Jahren Restaurants eröffnet, darunter Außenposten von Denny's, Chuck E. Cheese's und Wendy's. Im Februar 2004 war er von seinem neuesten Unternehmen begeistert: Obwohl es im Nordosten und Mittleren Westen 130 Ground Round-Filialen gab Er besaß den ersten an der Westküste und hoffte, in den kommenden Jahren noch viele weitere eröffnen zu können.

Benepals Begeisterung ließ nach, als er einen alarmierenden Anruf von einem Franchisenehmer an der Ostküste erhielt: Die Muttergesellschaft von Ground Round hatte kein Geld mehr und stellte den Betrieb sofort ein. Während Insolvenzen von Natur aus unangenehme Angelegenheiten sind, wurde diese schnell hässlich. Die Ankündigung kam kurz vor dem Abendessen an einem Freitag, als die Geschäftsleiter angewiesen wurden, die Gäste anzuweisen, mit dem Essen fertig zu sein und ihre Tabs zu bezahlen.

Einige wurden mit halb aufgegessenen Mahlzeiten in Take-out-Behältern nach Hause geschickt. Mehr als 3.000 Angestellte, von denen einige seit über einem Jahrzehnt in den Restaurants waren, wurden ohne Abfindung entlassen, und ihre endgültigen Gehaltsschecks gingen zurück. Ein paar wütende Arbeiter brachen Teller und Fenster und stahlen Steaks und Schnaps. In mindestens einem Fall hielten Mitarbeiter Berichten zufolge die Restaurants offen, nachdem ihnen befohlen worden war, den Erlös zu schließen und in die Tasche zu stecken. CEO Tom Russo wurde angeblich von ehemaligen Arbeitern bedroht und soll eine Waffe mit ins Büro genommen haben.

Russo antwortete weder auf Anfragen für ein Interview noch auf die Geschäftsleitung des Unternehmens. Während die Insolvenz bedeutete, dass die 59 firmeneigenen Restaurants geschlossen wurden, blieben 72 Franchise-Läden - im Besitz lokaler Eigentümer unter Lizenz der Kette - in 19 Bundesstaaten geöffnet. Viele Kunden, die Nachrichten über die Insolvenz gelesen oder gehört hatten, unterschieden jedoch nicht zwischen einem Unternehmenseigentum oder einem Franchise-Geschäft.

Schließlich sollen sie von Natur aus gleich aussehen. Laut Anwalt Craig Tractenberg, einem Partner von Nixon Peabody in Philadelphia, der als Vertreter der Ground Round-Franchisenehmer eingestellt wurde, mussten mehrere Franchise-Restaurants schließen, die Probleme hatten.

Einige große Wettbewerber erwogen sofort, die Vermögenswerte von Ground Round aus dem Konkurs heraus zu kaufen, aber während des monatelangen Verkaufsprozesses mussten sich die Franchisenehmer selbstständig machen. Sie hielten es für entscheidend, dass die Restaurants im Besitz des Franchisenehmers während dieser Zeit alle geöffnet bleiben.

Innerhalb weniger Wochen wählte die Gruppe Führer, stellte eine Anwaltskanzlei ein, gründete eine Einkaufsgenossenschaft, verhandelte Lebensmittelverträge neu - und führte sogar ein neues, kohlenhydratarmes Menü ein. Tatsächlich hatte es nach der anfänglichen Angst einen gewissen revolutionären Reiz, allein zu sein. Das Leben war ziemlich gut, da keine Lizenzgebühren zu zahlen waren und keine Unternehmenszentrale zu beantworten war. Einige Monate später, als Angebote eingingen, kamen die Franchisenehmer auf die Idee, ihr Experiment zur Selbstverwaltung zum nächsten logischen Schritt zu führen: Warum nicht ihr Vermögen bündeln und das Unternehmen selbst kaufen?

Gegründet im Jahr 1969 als Teil der Howard Johnson Co. Frühe Menüs listeten nur 12 Artikel auf, und die meisten Leute kamen für den halben Pfund Burger in einem Korb namens Ground Rounder. Die Restaurants haben Familien umworben. Die Gäste bekamen kostenloses Popcorn und Erdnüsse - sie wurden ermutigt, die Erdnussschalen auf den Boden zu werfen - und die Kette führte die Aktion "Penny a Pound" ein. Wenn ein junges Abendessen 50 Pfund wog, kostete ihre Mahlzeit 50 Cent. Die Kellner machten es sich bequem, indem sie einem Kind eine Langhantel gaben, bevor es auf die Waage trat.

Die Restaurants hatten nur wenige Fenster, was ihnen ein dunkles, kavernenartiges Gefühl verlieh. Es wurde als "warm und gemütlich, aber es wurde wirklich so konzipiert, dass es während der Ölkrise der 1970er Jahre energieeffizient ist", erklärt Bob Smith, ein Franchisenehmer mit Geschäften in Vermont und New York. Der Hauptsitz von Ground Round war immer eine Art Drehtür: Das Unternehmen wechselte in den 22 Jahren vor dem Börsengang 1991 viermal den Eigentümer. In den neunziger Jahren investierte Ground Round wenig in die Aktualisierung seines Konzepts oder die Vermarktung seiner Marke.

Als die Franchisenehmer sich für kreative Werbeaktionen einsetzten, startete Bob Smith eine "Penny a Degree" -Promotion, um Familien an kalten Tagen dazu zu bringen, Kunden zu gewinnen. Der Kontrast im Engagement zeigte sich in den Verkaufszahlen: Boston Ventures hatte bereits begonnen, viele seiner Standorte an Franchisenehmer zu verkaufen. Obwohl das Unternehmen in den nächsten zwei Jahren 39 Restaurants verkaufte, war das immer noch nicht genug.

Das Ziel war es, auf weniger als 15 Firmengeschäfte zu kommen, und Ground Round blieb bei 59 fest. Es hatte die besten Geschäfte zuerst verkauft, und viele, die noch übrig waren, befanden sich an weniger beliebten Orten. Ground Round war auf dem richtigen Weg, um diese Zahlungen zu leisten, sobald 19 weitere Geschäfte verkauft waren - Angebote, die in Arbeit waren. Aber die Finanzierung für sie traf einen Haken. Die Verzögerung schien zu diesem Zeitpunkt gering zu sein, bedeutete jedoch, dass das Unternehmen mit seiner Darlehenszahlung in Verzug geraten würde - eine Vereinbarung, die seit 2000 bereits sechsmal geändert worden war.

Der Kreditgeber hat sein Darlehen gekündigt und von seinem Recht Gebrauch gemacht, das Bankkonto von Ground Round zu bereinigen. Ein Sprecher von Boston Ventures lehnte eine Stellungnahme ab. Das Managementteam, das Berichten zufolge besorgt war, persönlich für Lohn- und Gehaltsabrechnung, Steuern und andere Betriebskosten haftbar gemacht zu werden, schloss das Unternehmen sofort.

Es dauerte nicht lange nach der Insolvenz, bis potenzielle Käufer herumschnüffelten, und die Franchisenehmer - von denen viele wütend waren und sich von ihrem früheren Betreiber verlassen fühlten - wollten mitbestimmen, wer übernehmen würde. Zu diesem Zweck organisierte der Anwalt der Franchisenehmer den sogenannten "Schönheitswettbewerb", ein Treffen in Philadelphia, bei dem führende Franchisenehmer der Ground Round die potenziellen Käufer interviewen konnten.

Zu den potenziellen Käufern gehörten die Betreiber von Ketten wie Carvel und Wall Street Deli. Nach anderthalb Tagen war den Franchisenehmern klar, wer ihrer Meinung nach der attraktivste Eigentümer sein würde: In den folgenden Wochen verfassten die Franchisenehmer einen Geschäftsplan nach dem Vorbild der Best Western Hotelkette, die als Kooperative.

Crawfords Unternehmen betreibt außerdem drei Best Western und übernahm eine Führungsrolle, um das Koop-Modell auf Ground Round anzuwenden. Die Ground Round zu gewinnen war nicht einfach, aber die Franchisenehmer waren organisiert. Jeder Franchisenehmer schätzte auch, wie viel er durch die Insolvenz verloren hat. Alle haben darüber gelacht, weil es so lächerlich war. Die Ungleichheit war so deutlich, dass ein Nachrichtenartikel veröffentlicht wurde, in dem Apex "Wins Bid for Ground Round" steht.

Der Einspruch verschaffte den Franchisenehmern Zeit. Plötzlich waren sie ein ernsthafter Anwärter. Am 7. Juli 2004 genehmigte der Insolvenzrichter sein Angebot. Die Franchisenehmer besaßen nun die Marke. Sie waren begeistert, aber nachdem die Nachricht bekannt wurde, sagten einige Skeptiker, dass das Eigentum des Franchisenehmers an der Muttergesellschaft eine Reihe neuer Probleme auslösen könnte.

Sie fragten sich, ob die Insassen das Asyl leiten könnten. Es braucht professionelles Management ", sagt Michael Seid, ein Franchise-Berater mit Sitz in West Hartford, Connecticut. Obwohl es kein Problem ist, das Konzept zu besitzen, könnte es betrieben werden - und die Aufgaben des Franchisegebers in Bezug auf Marketing, Werbung und Produktentwicklung erfüllen. Apex's Mark Bromberg glaubt, dass die Franchisenehmer ohne starke finanzielle Unterstützung Probleme haben werden, gegen kolossale Ketten wie Applebee's und T. anzutreten. Sagt Bromberg: Hier geht es darum, den Kampf um den Verbraucher zu gewinnen.

Die Zahlen sind großartig, wenn es Haut im Spiel gibt. Burt Benepal, der zum Zeitpunkt der Insolvenz des Unternehmens den ersten Standort an der Westküste errichtete, eröffnete sein Restaurant in Richmond, Kalifornien, mit Unterstützung eines Dutzend Mitarbeiter, die von anderen Ground Round-Restaurants ausgeliehen wurden.

Es war fünf Monate später als erwartet, aber diese Art von Verzögerung ist im Restaurantgeschäft nicht ungewöhnlich. Jack Crawford geht davon aus, dass sechs bis acht neue Ground Round-Standorte in der gesamten U eröffnet werden. Die Geschichte der Ground Round-Franchisenehmer hat ihren Weg durch Branchenkreise gefunden - zweifellos beflügelt, als Mitglieder der Genossenschaft und ihr Anwalt kürzlich mit ihnen über die Erfahrungen sprachen 1.200 Teilnehmer einer Franchise-Konferenz in Las Vegas. Von einem plötzlichen Bankrott betäubt, treten hartnäckige Franchisenehmer ein, um ihre Muttergesellschaft zu kaufen.

Ein CEO und eine Rodeo-Königin. König des Mountainbikes. Aktuelles Thema. Mehr Kleinunternehmen. Top Stories 7 Dinge, die Sie vor der Glocke wissen sollten. SoftBank und Toyota wollen, dass fahrerlose Autos die Welt verändern. Warum es Zeit für Investoren ist, sich zu verteidigen. The Ground Round Rebound Von einem plötzlichen Bankrott betäubt, greifen hartnäckige Franchisenehmer ein, um ihre Muttergesellschaft zu kaufen. Mehr vom FSB. Top-Geschichten.

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